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El oro verde y la United Fruit Company en Panamá marzo 2, 2008

Posted by BPP in Agricultura, Agroindustria, Bananeras, Chiriquí.
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El oro verde

Después de más de 70 años de operación en Puerto Armuelles, Chiquita Brands deja el negocio de la producción de fruta y vende sus activos a los trabajadores

Ana Teresa Benjamín
abenjami@prensa.com

Finca Las Delicias, 1921

Michael Theodore Snyder se casó en 1890 con Seveline Elizabeth Matthews, y vivían en una casa de madera de dos pisos en la ciudad de Bocas del Toro, cuando Bocas todavía estaba inundada de mar y enfermedades.

La ciudad se había expandido sobre un manglar pantanoso y malsano, donde los edificios se conectaban por pasadizos angostos sobre el agua. El terreno incentivaba la malaria y la fiebre amarilla, entre otras enfermedades.

Tal vez no era el mejor sitio para vivir, pero sí para hacer negocio. Snyder había fundado, junto con sus hermanos Charles Louis y Joseph Alfred, la Snyder Brothers Banana Company, que tuvo sus sembradíos de banano a lo largo de la Laguna de Chiriquí, en Cricamola, Chiriquí Grande, Robalo, Uyama, Caucho y Monkey Cay.

Muy pronto dejarían de estar solos. Los Snyder decidieron unirse a Minor C. Keith, que ya tenía un imperio bananero en Costa Rica, para continuar la producción y venta de la fruta. Bocas creció a la par del negocio bananero y otros grupos económicos comenzaron a interesarse en la actividad. Uno de ellos fue la United Fruit Company (UFC).

La UFC se formó en 1899 de la fusión de la Boston Fruit Company y las compañías de Minor C. Keith. Ese mismo año, la UFC también compró la compañía de los hermanos Snyder. Fue así como empezó la actividad de la transnacional estadounidense en Panamá.

 

Decadencia en Bocas, auge en el Pacífico

Entre 1930 y 1940, la producción de banano en la provincia de Bocas del Toro llega a sus niveles más bajos debido a la aparición de la sigatoka. El personal clave y de alta jerarquía administrativa fue trasladado desde Bocas hacia las nuevas divisiones de la empresa ubicadas en el lado Pacífico panameño. Otra parte se fue a Golfito, en Costa Rica.

Uno de los primeros pobladores de la región baruense fue Eliseo Serna, quien se estableció allí cuando el territorio aún era selvático, por el año 1910. Serna había trabajado con Snyder en Bocas del Toro y viajó hacia el Pacífico cuando se enteró de que la United Fruit Company estaba gestionando con el gobierno panameño su traslado a Chiriquí.

En 1914 se hizo el primer intento de colonización masiva en el lado del Pacífico panameño, cuando la compañía azucarera estadounidense Panama Sugar Company estableció en Progreso sus oficinas principales. Luego, esta empresa se declararía en quiebra y sus propiedades fueron embargadas por el Banco de Chiriquí y Charles Wilson, quienes las vendieron a la UFC.

En 1924, un contrato del gobierno con la compañía norteamericana G.G. Way para la construcción de un ferrocarril entre Rabo de Puerco y Concepción, trajo como consecuencia inmediata el establecimiento de la industria bananera en el Pacífico.

Ya para 1926 una comisión de agrónomos y científicos de la UFC arribaba a la zona baruense para encontrar tierras aptas para el cultivo de banano.

En 1927, cuando la recién formada Chiriqui Land Company (Chirilanco) estaba ya por Chiriquí, Serna tenía grandes plantaciones de banano y se las vendió a la transnacional. En 1927 la empresa firma su primer contrato de concesión con el Estado, con el cual se le da derecho de construir y poner en servicio una o más vías férreas del ferrocarril nacional que une a Puerto Armuelles y Progreso, además de utilizar ilimitadamente los recursos naturales, construcción de represas y acueductos, plantas eléctricas, fábricas, hospitales, escuelas, viviendas… La Chirilanco construyó toda la infraestructura que necesitaba en el Pacífico, tal como lo había hecho en el Atlántico.

En 1935 comenzó la construcción de proyectos de vivienda, con una clara diferencia para los jefes norteamericanos, los supervisores y los trabajadores. Es así que se creó una “zona americana”, un “spanish town” y un “servant city”.

El primer embarque de fruta se hizo el 22 de enero de 1929 hacia San Francisco y constó de 750 racimos de banano. A medida que crecían las exportaciones y aumentaba la población en Puerto Armuelles, en las áreas de las fincas se levantaban barracas y se nombraba a las fincas con nombres de árboles del lugar, como Níspero, Palo Blanco, Baco, Balsa y Guayacán, entre otros.

La actividad disminuyó durante los años de la II Guerra Mundial, ya que dejó de plantarse banano para cultivar cáñamo de Manila, una planta biológicamente similar al banano, pero que se utilizaba para producir fibras para sogas.

 

Cambio de dueño

Oficina de la United Fruit Company en la isla de Bocas del Toro, a principios del siglo XX, al fondo, al centro.

Más de 70 años después de esos primeros viajes exploratorios a Chiriquí y del establecimiento de la empresa en el Pacífico panameño, la transnacional, hoy Chiquita Brands Company, decide vender sus activos de la subsidiaria Puerto Armuelles Fruit Company (PAFCO). Llevaba 100 millones de dólares en pérdidas acumuladas en los últimos cinco años, y Chiquita no estaba dispuesta a seguir subsidiando la operación.

La operación no fue fácil. Pasaron varios meses antes de que PAFCO y los sindicalistas agrupados en SITRACHILCO lograran ponerse de acuerdo sobre los términos de la venta, no sin el papel decisivo del gobierno, que a mediados de junio dio luz verde al contrato entre el Estado, PAFCO y SITRACHILCO, suscrito preliminarmente en abril de 2003.

En la práctica, el contrato significa que los mismos trabajadores que durante años mantuvieron tensas relaciones con la empresa, son los dueños hoy de las tres mil hectáreas que PAFCO arrendaba al Estado por 700 mil dólares anuales en Puerto Armuelles.

La transacción tuvo un precio de 20 millones de dólares con un contrato de compra exclusivo de la fruta con Chiquita por un período de 10 años. En la operación fueron liquidados 2 mil 800 trabajadores, aunque se prevé que muchos de ellos comenzarán a trabajar en COOPSEMUPAR, la cooperativa de trabajadores de la SITRACHILCO que negoció con PAFCO.

Chiquita, por su parte, aún opera las poco más de cinco mil hectáreas en donde cultiva banano en la provincia de Bocas del Toro.

Publicado originalmente en La Prensa el 27 de julio de 2003.

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Comentarios»

1. Clyde Stephens - mayo 29, 2008

Gracias por este historia. En general, es correcto menos pocos cositas como: “servant city”. Es SILVER CITY (Ciudad de Plata) que se existe todavia. Soy autor de Bananeros in Central America, con un capitulo por mi ex-jefe, Mark Trafton, quien llego a Puerto Armuelles en 1928 para conmenzar un finca en La Esperanza. Otro libro, Banana People,tiene muchos capitulos sobre los bananeros en Panama y Costa Rica. Otro libro mio es: Historia de Punta Hospital. Mi libro nuevo ya esta en Boca del Toro: BOSQUEJO HISTORICO DE LA PROVINCIA DE BOCAS DEL TORO, con 57 fotos y mapa. Felicito por su buena contribucion. Clyde Stephens (Claid Estivens) en Tavares Florida 352 343 4648 pero luego en mi casa en Punta Hospital en Bocas.

Ricardo Fields - agosto 14, 2017

Hola Sr Clyde. Me gustaría ponerme en contacto con ud. Soy de Panamá. Entre otras cosas, quisiera saber donde puedo conseguir sus libros.

2. Clyde Stephens - mayo 29, 2008

Cabe mencionar que tengo en mi colecion privada unos 800 fotos antiguos de Bocas del Toro, mas planos/mapas/archivos/tarjetas postales de estos tiempos. Tambien tengo contacto con Stirling Blair, nacido en el hospital de Almirante en 1921. El fue hijo de el primer gerente de Armuelles,Henry Blair, (recuerde la Casa Blair en Puerto Armuelles?)Muchos saludos, Claid Estivens

3. tahiri Silva - septiembre 11, 2008

a mi me gustaria conseguir ese libro que usted escribio señor Clyde aqui en Bocas del Toro donde lo venden ¿sabe usted?

4. jose - septiembre 14, 2008

no entendi nada

5. BELKIS HERRERA - octubre 4, 2008

Hola señor CLYDE visite esta pagina y vera lo que es ahora la casa Blair http://www.hookedonpanama.com/
saludos desde puerto armuelles

6. José Clemente - enero 1, 2011

Mr.Clyde Stephens, me encantaria ver esta coleccion de fotos, yo tengo algunas el boca del drago con la familia Romero de la primera locomotora que llego y el primer enbarque de banana.

7. Onisha Marsahll - febrero 5, 2011

Buenas noches , quisiera saber si se pudiera concretar una cita con alguna persona de la compañia para la exportacion de bananas a Canadá , muchas estare en espera de su respuesta.

8. Anónimo - abril 5, 2012

hola Cllyde siempre he admirado su trabajo;me gustaria contactarme con usted:Mi correo es miriamfajardoquendo@hotmail.com

9. Liza Alvarez - junio 2, 2012

Hola! Justo tengo que hacer un trabajo sobre la Bocas Fruit Company en Bocas del Toro y su impacto económico en Panamá, si pueden ayudarme se los agradezco enviarme información a lizidir@ hotmail .com por favor!

10. Anónimo - mayo 9, 2014

:-) estaría bien que presentaran fotos de la ruta de las vías y puentes del ferrocarril desde jugaba a puerto Armuelles desde su construcción hasta el final de su funcionamiento

11. vision al futuro - marzo 28, 2017

desde que laUnited Fruit Company despues la coosemupar ( integrados por ex trabajadores) se dio el cese de labores por que hasta ahora esos terreno no han sido utilizado por otros rugros, se esta haciendo presion ( por medio de la comunidad) para que entre el MONTE a estos terrreno ,, pero el acuaducto ( principal) quien lo administra sera (el gobierno)el agua es la base fundamental para cualquiera empresa que entre a esos terrenos, es decir la empresa que entre a estas tierra tendran que ver con el gobierno presente y futuro..


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